Le mérite touristique pour un ancien Virginalois

Cet article a été publié dans le Petit Tram du mois de mai 2013 (pg22). Ce journal mensuel est publié par le Centre Culturel d’Ittre.

En janvier dernier, Jean-Pierre Courtois a reçu la médaille d’argent du mérite touristique. Une récompense qui met en avant son travail dans le milieu du tourisme wallon depuis plus de 25 ans. Rencontre avec le créateur du Musée de l’Eau et de la Fontaine de Genval.

Jean-Pierre Courtois a reçu le mérite touristique pour le Musée de l’Eau et de la Fontaine

Il y a plus de 25 ans maintenant, Jean-Pierre Courtois s’est trouvé une passion pour les fontaines. Une passion originale qui le pousse à s’intéresser à l’histoire et aux légendes qui entourent ces vestiges d’une autre génération. Des années et un musée plus tard, le mérite touristique vient saluer tout son travail.

Comment a débuté cette aventure ?

C’est une passion qui est venue comme ça, un peu comme on collectionnerait des timbres. Beaucoup trop de fontaines ont disparu ou sont détruites. J’ai donc commencé un recensement des fontaines en Wallonie et à Bruxelles, j’ai noté des bribes de leur histoire.

En 1984, j’ai fait une première exposition à Virginal, en collaboration avec le CLI. Deux ans plus tard, l’ASBL était créée. Nous voulions ouvrir un musée, et si possible, sur le territoire d’Ittre. Mais nous n’avons pas trouvé de locaux. John Martin m’a alors contacté et c’est comme ça que nous nous sommes retrouvés à Genval. Nous avons ouvert en juillet 1989. Ça fera donc 25 ans l’année prochaine !

Que vouliez-vous montrer dans votre musée ?

Les fontaines étaient considérées comme des lieux de rendez-vous il y a quelques dizaines d’années à peine. Pour les enfants, c’est quelque chose qui n’est absolument pas connu. Grâce à nous, ils peuvent, par exemple, essayer de porter des seaux remplis. Nous avons aussi mis en place une présentation de la domestication de l’eau à travers les époques, c’est important de savoir comment on faisait avant.

En plus d’une volonté de faire revivre le patrimoine, nous avons aussi réfléchi au moyen de sensibiliser aux enjeux que représente la gestion de l’eau. Nous étions des pionniers dans ce domaine. Nous avons intégré des éléments d’une ancienne exposition temporaire pour aborder la question de l’Afrique dans l’espace permanent. L’ASBL Objectif Ô nous propose parfois de collaborer avec eux pour sensibiliser le public à des réalités comme celles vécues en Haïti ou en Inde.

Comment réagit le public en général ?

Il y a de très bonnes critiques. Notre musée n’est pas vu comme un endroit poussiéreux. C’est très vivant. Les fontaines fonctionnent. On a créé des parcours pour les enfants, mais aussi pour les adultes avec des questionnaires par exemple. Ça plait énormément aux familles, et aussi aux écoles, qui composent d’ailleurs la moitié (voire plus) de notre public chaque année.

Et pour l’avenir ?

Depuis trois ans, nous avons augmenté la cadence de nos expositions temporaires. Nous recommençons à en réaliser certaines nous-mêmes. Nous allons aussi continuer à faire évoluer nos partenariats avec d’autres institutions. Cela nous a déjà permis d’avoir un espace consacré aux monstres marins, grâce à un musée québécois, par exemple.

Nous espérons pouvoir agrandir l’espace dans les années à venir. Mais avant ça, nous avons beaucoup d’aménagements à faire, et des restaurations.

Que représente ce titre à vos yeux ?

Pour moi, c’est la reconnaissance de l’investissement de toute une équipe. Pendant vingt-cinq ans, nous nous sommes consacrés à ce musée, à le faire vivre. C’est grâce à l’équipe que le Musée de l’Eau et de la Fontaine est ce qu’il est aujourd’hui. Chaque personne qui a travaillé ici a contribué à développer ce lieu. Cela fait très plaisir. Mais bien sûr, on ne s’arrête pas pour autant, ce n’est qu’un titre.

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